H&M:s grundare Erling Persson – från ostbud till imperieskapare

Året var 1938 och Erling Persson förväntades ta över familjens rörelse i Västerås. Men sonen trivdes inte i pappas charkuteriaffär och for istället, 21 år gammal, till huvudstaden. Det skulle dröja nio år innan Erling Persson kom tillbaka och öppnade den butik som blev början på H&M.

Fast så vidare långt från livsmedelsbranschen kom han inte till en början. Hans första affärsverksamhet bestod nämligen av handel med lagrad ost. Två ostar i taget fick rum på pakethållaren till cykeln. Det blev ett par vändor innan den första beställningen om fyra ostar till källarmästaren på Järnvägsrestaurangen i Stockholm kunde effektueras.

Utan pengar

Snart nog kom Erling Persson och kompisen Björn Wennberg på att köpa in mindre skrymmande varor. Affärerna satte fart. Knivar till restauranger. Bläckställ till kontor. Fruktpressar till järnaffärer och kaffebryggare till hushållen.

Utan egna pengar eller möjlighet till banklån lyckades radarparet i Carl Persson & Co övertyga leverantörer i nästan alla branscher om sin förträffliga företagsamhet. Två extrema storsäljare, en adventsstjärna med glödlampa i samt en portfölj för ransoneringskort, betalade sig och den lilla firman fick gott rykte. Snart hade man agenturen för reservoarpennan Mont Blanc och stan’s bokhandlare som kunder. De unga företagarna började fundera på en egen detaljaffär för pennor. 1943 öppnade Penn-Specialisten där den lilla butiken i Stockholm inte ens hade toalett!

Ur & Penn

Kompanjonen Wennberg blev så småningom bokhandlare och Erling Persson fortsatte på egen hand. Han fick kontakt med japanska Seiko som ville in på den svenska marknaden. Men urmakarna var inte intresserade och Penn-Specialisten såg sin chans. Butikerna blev till kedjan Ur & Penn men Erling Persson fortsatte, sin vana trogen, att pröva sig fram i nya branscher.

I jakten på annorlunda affärsidéer for han, 1946, över till USA. Han fascinerades av en företeelse som ännu inte nått Sverige. Butiker med moderiktiga kläder till låga priser. Han beslöt att pröva idén och 1947 öppnades den första dammodebutiken Hennes i hemstaden Västerås. Snabb omsättningshastighet och låga påslag gjorde att man kunde sälja damkläder till priser, som låg nära 40 procent under konkurrenternas. Affärsidén där kläder fungerade som färskvara blev en kundsuccé. Eller som en dam vid en butiksöppning lyckligt uttryckte det: ”Att Hennes öppnar här i Karlstad, det är bättre än en löneförhöjning.”

Bästa affärsstråken

Efter 20 år av expansion som ruskade om den dittills rätt trögrörliga och konservativa klädmodebranschen, var det dags för Erling Perssons företag att ta nästa steg. I köpet av jakt- och vapenaffären Mauritz Widfors lokaler på Sergelgatan ingick nämligen ett lager av herrkläder. Butikskedjan Hennes & Mauritz med emblemet H&M var ett faktum. Snart fanns även kläder för baby, barn och tonåringar i sortimentet.

Enligt Erling Persson skulle H&M finnas där ”pengarna och påsarna går”. Alltså vid de bästa affärsstråken. Men det gällde att vara flexibel, ett bra läge kunde snabbt bli dåligt. Han undvek i det längsta att äga butiksfastigheter. Det var ju ”lättare att flytta kläder än hus”, har han sagt.

Erling Persson gick bort i oktober 2002 men hans affärsidé lever vidare. År 2016 arbetar ungefär 161 000 personer inom koncernen som har mer än 4 500 butiker i 66 länder runt världen. Inte dåligt för charkuterihandlarens son som började med en cykel och två ostar på pakethållaren.

Författare: Eva Selin

Eva Selin är frilansjournalist med 15 års erfarenhet från fackpress inriktad mot handel och näringsliv med specialområdena: dagligvaruhandel, mode och beklädnad. Artikeln bygger på en nedteckning som Erling Persson gjorde 1994 utifrån frågor av Lars Kaijser inom ”Projekt Köpmannaminnen” som drevs av Köpmannaförbundet och Nordiska Museet.

Dela med dig av dina tankar