Nintendo – ett spelbolag med brokigt förflutet

Snurra tillbaka klockan till september 1889. I Kyoto, Japan, startade Fusajiro Yamauchi ett nu legendariskt företag på den globala spelmarknaden; Nintendo. Idag över 120 år senare är det lätt att tro att de alltid har sysslat med spel.

Nintendos historia börjar faktiskt med spelkort. Fram till slutet av 1800-talet var spelkort förbjudet i Japan då regeringen på den tiden ville bromsa västerländska influenser i landet. För att komma runt detta skapades en japansk kortlek, hanafuda (花札), där spelkorten hade motiv från årets tolv månader. Detta förbjöds slutligen också men trots det fortsatte japanerna att spela spelet. Och slutligen upplöstes förbudet och Nintendo Koppai kunde grundas. Tjugo år senare gick företaget in i ett samarbete med ett tobaks och saltföretag som tillät Nintendo att sälja sina kort i tobaksaffärer över hela landet.

Affisch med Nintendos spelkort 1800-talets slut. Källa: Wikimedia Commons

1929 lämnade Fusajiro Yamauchi över facklan till sin svärson, Sekiryo Kaneda som, enligt japansk tradition, adopterades in i familjen och därmed fick namnet Yamauchi. Under de nästkommande 20 åren fortsatte företaget med att sälja olika typer av spelkort, och 1949 tog Sekiryos barnbarn Hiroshi över företaget, som tio år senare mötte Disney och inledde ett samarbete där Nintendo publicerade spelkort med Disney:s figurer som motiv.

1963 bytte företaget namn till att enbart heta Nintendo Ltd, precis som företaget heter idag, och det markerar också den tid då Hiroshi testade nya sätt att försöka tjäna pengar. Första steget utanför spelkort var snabbris, då snabbnudlar hade visat sig vara populära. Snabbriset var en katastrof för Nintendo. Direkt efter snabbriset startade Hiroshi en kedja med så kallade kärlekshotell, vilket också visade sig vara ett misslyckande. Företagets taxi gick bra, tills facket trissade upp de anställdas löner.

Nintendo producerade i det här läget en fjärrstyrd dammsugare som styrdes likt en radiostyrd bil, och trots att även den blev ett misslyckande så kände Hiroshi att leksaksbranschen var rätt för Nintendo, och den första leksaken hette Rabbit Coaster.

Men den första riktigt populära leksaken från Nintendo kom först 1966. Det var Nintendos medarbetare Gunpei Yokoi som hade skapat en produkt för sitt eget nöje, och när Hiroshi fick syn på den så älskade han leksaken från start. Den fick namnet Ultra Hand, en utdragbar arm som kunde plocka upp saker på långt håll, och Nintendo lyckades sälja 1,2 miljoner kopior av armen.

Denna succé ledde till att Nintendo räddade sig själva från ruinens brant, och sju år senare skapade Gunpei ett skjutspel med laserpistoler, vilket företaget lanserade i en stor mängd nedlagda bowlinghallar över hela Japan. Med denna succé i ryggen skapades allt fler arkadliknande spel där lasertekniken kunde användas, och Gunpei är idag en av Nintendos mest legendariska medarbetare.

Men det behövdes en till pusselbit för att företaget skulle komma in på den bana där de befinner sig idag. Shigeru Miyamoto träffade Hiroshi 1977 och fick direkt anställning hos Nintendo. Tillsammans med Gunpei skapade Shigeru Nintendos första spelkonsoler i ett samarbete med Mitsubishi.

Color TV Game Block Breaker som lanserades av Nintendo 1979. Foto: Evan-Amos Creative Commons

Efter att Gunpei hade sett en man leka med en bärbar miniräknare på ett tåg föddes idén om en bärbar spelkonsol, och 1980 lanserades det första Game & Watch spelet Ball.

Det första Game & Watch spelet Ball, från 1980. Foto: Giantbomb.com

Samma år gifte sig Minoru Arakawa med Hiroshis dotter Yoko, och då Minoru hade rest omkring i USA under en period så föreslog Hiroshi att hans svärson skulle starta upp Nintendo i Amerika. Där introducerade de en mängd nya Game & Watch spel på marknaden, men deras största succé kom från ett helt nytt arkadspel som utvecklades av Shigeru Miyamoto, nämligen Donkey Kong.

Affisch för arkadversionen av Donkey Kong 1981.

Från början hade Shigeru tänkt att spelet skulle ha med Karl-Alfred som huvudkaraktär, men då han inte fick tillgång till den licensen valde han istället att skapa egna karaktärer. I den första versionen av spelet kunde man spela Jumpman (för att han var duktig på att hoppa), som skulle rädda sin flickvän Pauline från Donkey Kong’s onda grepp. Medarbetarna i USA tyckte dock inte om spelet från början, men blev övertygade om att ge det en chans. De krävde dock att namnet på karaktärerna skulle bytas ut. Hiroshi vägrade byta namnet Donkey Kong, men gick med på att byta ut Jumpman. När Nintendos amerikanska del försökte komma på ett bra namn åt karaktären med de röda hängslena, kom deras hyresvärd in och krävde hyran. Hans namn: Mario.

De skickade arkadmaskinerna till två barer i Washington, och i slutet av den första veckan var maskinerna proppfulla med quarters och detta ledde till att de snabbt bytte kretskorten i ett av deras tidigare mindre populära arkadspel. Resultatet var att Nintendo i Japan inte klarade av att leverera tillräckligt mycket för att möta den amerikanska efterfrågan. I slutet av 1982, hade spelet tjänat in cirka 280 miljoner dollar från start.

1983 lanserades Famicom i Japan, den spelkonsol som sedan lanserades 1985 i USA som Nintendo Entertainment System, eller NES som många känner till den idag. Men 1983 är värt att nämna ur en annan synpunkt också, då det var året då Nintendo släppte spelet Mario Bros, där Marios bror Luigi fick synas för första gången. Ett år senare började Nintendo att fokusera mer på hemma konsoler än på arkadspel, då de förstnämnda visade sig vara mer lönsamma. Och resten är som man säger, historia.

 

Text: Fredrik Warfvinge

Dela med dig av dina tankar